Thursday, February 09, 2006

les lignes jaunes

8 Feb: breafast with Le Figaro and an article on Jamal Rahmati, Iranian cartoonist ...
 Il y a six ans, le magazine Tavana, dont il était le directeur artistique, dut mettre la clef sous la porte pour avoir publié une caricature de Mohammad Khatami, l'ancien président. Raison invoquée : l'interdiction de «croquer» des religieux enturbannés. «Khatami n'y voyait pas d'inconvénient. Mais les éminences religieuses d'en haut refusèrent de créer un précédent», se souvient Rahmati.

A l'inverse de l'Arabie saoudite, à majorité sunnite et où les portraits des grandes figures de l'islam sont tabous, la République islamique d'Iran, à dominante chiite, déborde d'icônes représentant les imams sacrés et les grands ayatollahs. Pas question, en revanche, de les ridiculiser. S'il n'existe aucune loi relative à la caricature, les lignes jaunes sont connues : ne pas insulter l'islam, ne pas mettre en cause le système politico-religieux. Réputé pour ses croquis mordants, le caricaturiste iranien Nick Ahang Kowsar – aujourd'hui exilé au Canada – ne résista pas, à la fin des années 1990, à la tentation de représenter l'ayatollah ultra-conservateur Mezbah Yazdi sous la forme d'un crocodile. Il lui en coûta un séjour en prison.

Update: on the issue of the cartoons, I suppose you could say that it is possible for European newspapers to take a position of moral purity, making a stand of  solidarity in favour of freedom of expression, in countries not having, like the US many troops 'in harm's way' (as the Americans say) in Iraq and Afghanistan. But this is too simple: Norwegian troops were attacked in Afghanistan, we saw a couple of days ago.

In any case, some newspapers, like Le Monde in France, and even now the President of the Republic, have adopted the same line as the 'anglo-saxons': defending the press's freedom of expression, but calling for self-restraint. Of course, some would call this self-censorship.
 
What does seem clear though is that publishing the cartoons may be a blow for press freedom in Europe, but it is likely to be a setback for hopes of a gradual opening of Iranian society.
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Jack Straw, interviewed on the BBC's Newshour last night, apologized about the West's "ambiguous role" in the Iran-Iraq War. At least, he acknowledged the feelings in Iran about the war and the West's "ambiguous role" in it: I don't know if that counts as an apology in diplomatic terms ...

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